Dragan Bender – kišni oblaci zamračili Dolinu sunca

Phoenix Sunsi donijeli su odluku oko budućnosti Dragana Bendera, četvrti pick drafta otprije dvije godine idućeg će ljeta postati slobodan igrač, prenosi Sport klub.

Phoenix Sunsi odlučili su pred rok u srijedu, odustati od aktivacije opcije u ugovoru hrvatskog igrača kojim bi mu zagarantirali ugovor do 2020. godine.

Tužan epilog Benderove priče u Phoenixu koja je započela u lipnju 2016. godine kada ga je Ryan McDonough, sada bivši generalni menadžer Sunsa birao kao veliku nadu, igrača koji bi zbog svoje polivalentnosti trebao postati još i bolja verzija legendarnog Matrixa kako je svojedobno nadimak nosio Shawn Marion.

No, umjesto nove NBA zvijezde, dobili smo jedan od najvećih promašaja drafta proteklih godina. Nažalost, puno toga krivnja je i samog Bendera koji usprkos vrlo dobroj minutaži u prve dvije godine, nije pokazao dovoljno velik napredak da bi osigurao budućnost u Phoenixu. Nije česta pojava da četvrti pick drafta jednostavno postane persona non grata, međutim to se sada dogodilo.

Bender je kroz dvije i ‘kusur’ sezone u Sunsima prosječno postizao tek 5.3 poena uz 3.7 skokova igrajući prosječno 20 minuta što je zapravo vrlo dobra minutaža za jednog igrača koji je bio najmlađi u ligi kada je stigao u Arizonu. Nažalost, Bendera je koštala nedovoljna hrabrost da nadogradi vlastiti potencijal tako što će tražiti konfrontaciju u reketu, pokušati iskoristiti svojih 216 cm visine kako bi bio prijetnja na svakoj poziciji. Međutim, 20-godišnji Čapljinac postao je igrač koji pronađe svoje mjesto na poziciji trice i konstantno šutira, u Benderovu slučaju, s vrlo slabim postotkom (34 posto).

Ipak, treba reći kako i Sunsi moraju preuzeti odgovornost. Bender je u Phoenix stigao gotovo bez ikakvog seniorskog iskustva obzirom da se nije naigrao u Maccabiju iz kojeg je draftiran u NBA ligu, a u Phoenixu godinama pokušavaju izgraditi momčad koja će prakticirati run&gun sustav koji je proslavila momčad Stevea Nasha sredinom prošlog desetljeća. Međutim, to vrijeme nije usporedivo jer i tada se igrala barem doza obrane, a Sunsi proteklih godina jednostavno ignoriraju obrambene zadatke fokusirajući se na što više ispaljenih trica. Treneri u Phoenixu nisu se previše bavili razvijanjem postojećeg talenta. Čak i najbolji igrač momčadi, najveća zvijezda, Devin Booker usprkos odličnoj ofenzivnoj statistici nije smatram vrsnim igračem upravo zbog nedostataka u obrambenim zadacima.

Hrvatski igrač je vrlo brzo plasirao i prvu izjavu za američki ESPN: “Naravno da sam želio ostati u Phoenixu, no klub je odlučio drugačije i neću dopustiti da novonastala situacija spriječi ostvarenje ciljeva koje sam si postavio. Imam 20 godina i nastaviti ću raditi kako bih uspio u ovoj ligi.”

Što slijedi za Bendera? Prošle godine Benderovu sudbinu proživio je Mario Hezonja u Orlandu, no Dubrovčanim je u posljednja tri mjeseca sezone pokazao ipak određenu kvalitetu zbog koje je ove sezone dobio priliku u New York Knicksima. Što se Bendera tiče, ako ćemo suditi prema početku tekuće sezone, trener Igor Kokoškov na njega uopće ne računa (11 minuta igre u prvih šest utakmica) stoga je za očekivati kako će u klubu učiniti sve što mogu da jednostavno pronađu trade partnera, a nada je dobiti barem budući izbor prvog kruga drafta.

Bender će idućeg ljeta biti slobodan igrač, a tada će morati donijeti odluku, sve se realnijim čini kako je povratak u Europu najbolja opcija. Obzirom na njegove godine, kasniji povratak u NBA itekako je moguć.